Pourquoi la Chine et l’Inde se disputent-elles une bande inhospitalière de l’Himalaya?

Après plus de quatre décennies de coups de sabre et de petites bagarres,un différend frontalier entre la chine et l’Inde est de nouveau devenu fatal. Au moins 20 soldats indiens ont été tués lundi dans une bagarre sanglante avec les troupes chinoises dans la vallée de Galwan, près d’Aksai Chin, une zone contrôlée par la Chine mais revendiquée par les deux pays. Il n’est pas clair si ou combien de soldats chinois sont morts. Les deux parties ont accusé l’autre d’avoir outrepassé la frontière de facto, la ligne de contrôle réel (LAC) qui longe le secteur ouest de la vallée. Les détails de la rencontre restent cependant confus et peuvent ne jamais être entièrement clairs.

Les deux voisins dotés d’armes nucléaires tentent maintenant de réduire rapidement les tensions, alors même que certaines voix jingoistiques et bellicistes des deux pays demandent plus de défiance et d’agression. Pour sa part, la Chine avait déjà déplacé un grand nombre de troupes et d’armements dans la région, tandis que l’Inde aurait également renforcé sa position, bien que New Delhi ait moins parlé de sa puissance militaire.Aksai Chin, la zone litigieuse, est revendiquée comme faisant partie du Xinjiang par la Chine et du Ladakh par l’Inde. Il fait froid et inhospitalier, drapé de neige avec des températures autour de zéro, même en été. Situé en hauteur dans l’Himalaya, l’ altitude moyenne est de 14000 pieds (4200 mètres), presque le double de la hauteur où le mal d’altitude s »installe, ce qui signifie que tous les humains de la région doivent subir une acclimatation progressive et fastidieuse ou souffrir de maux de tête, de nausées et de fatigue invalidants.

L’altitude et les températures glaciales peuvent avoir contribué au nombre de morts lundi. L’armée indienne a initialement confirmé trois victimes, mais a déclaré plus tard que 17 autres soldats « exposés à des températures inférieures à zéro sur le terrain à haute altitude ont succombé à leurs blessures ».Dans son livre sur la région, l’historien britannique Neville Maxwell la décrit comme un «no man’s land, où rien ne pousse et où personne ne vit». Et pourtant, l’Inde et la Chine ont fait la guerre à ce sujet en 1962, faisant des milliers de morts des deux côtés, et entre ce conflit d’un mois et l’escarmouche de lundi, la région a vu de nombreux combats à main armée et des affrontements mineurs entre les gardes-frontières et des déclarations scandalisées de Pékin ou New Delhi accuse l’autre de chercher à franchir la frontière de facto.Alors pourquoi la zone est-elle si importante pour les deux côtés?

Territoire contesté

La ligne de contrôle réelle, la frontière de facto mal définie, est née de la guerre frontalière sino-indienne de 1962, elle-même déclenchée par des désaccords territoriaux historiques de longue date.Comme Maxwell l’écrit dans son livre «La guerre de Chine en Inde», la souveraineté sur la région d’Aksai Chin a toujours été quelque peu confuse.Pendant une grande partie des années 1800, l’Himalaya était au centre de la rivalité militaire et politique entre les trois empires de Russie, de Grande-Bretagne et de Chine, tous trois revendiquant diverses parties de la région. 

La décolonisation n’a fait qu’entraîner davantage de confusion et d’antipathie, en particulier après la rupture du Pakistan avec l’Inde à la suite de l’indépendance.Aksai Chin fait partie du grand Cachemire, et après la guerre sanglante entre le Pakistan et l’Inde en 1947 qui a entraîné la partition de cette région, la frontière entre la Chine et l’Inde est restée mal définie.L’Inde revendique la région comme faisant partie du Ladakh, un territoire montagneux éloigné de la vallée orientale du Cachemire qui faisait jusqu’à l’année dernière partie de l’Etat sous contrôle indien mais semi-autonome du Jammu-etCachemire, la partie de la région contestée plus large qui a fini par sous contrôle indien après la guerre de 1947 avec le Pakistan.

« Alors que l’Inde reconnaissait la soi-disant » ligne McMahon « , » un vestige de l’ère coloniale britannique « , écrit l’analyste Larry Wortzel dans un rapport militaire américain, » la Chine ne l’a jamais officiellement acceptée, optant plutôt pour les « frontières de l’habitude » qui avaient existait entre les peuples voisins depuis des décennies. « Cela a créé un statu quo inquiétant qui persiste aujourd’hui, où aucune des parties n’est tout à fait d’accord sur la frontière, accusant régulièrement l’autre de la dépasser ou de chercher à étendre leur territoire, et l’excuse du conflit est facile à trouver.

Catalyseur de conflit

La genèse de la crise actuelle, selon Harsh V. Pant, professeur de relations internationales au King’s College de Londres, se trouve dans la révocation, l’an dernier, par l’Inde, du statut spécial accordé au Jammu-et-Cachemire, et la scission de l’ancien Indien État en deux territoires. »Depuis lors, la Chine craint que l’Inde ne rende la vie difficile à la Chine à l’avenir », a déclaré Pant. « (La région) relie la Chine au Pakistan, où ils ont le couloir économique. Ils s’inquiètent de la révocation par l’Inde du (statut spécial) et de la façon dont l’Inde envisage le Ladakh de manière stratégique. Ils ont également été inquiétés par la construction de Infrastructure. »La dernière crise majeure dans la région, une impasse de pluisieurs mois sur le territoire contecté de Doklam en 2017, était également liée à la construction d’infrastructures.

« Auparavant, c’était principalement du côté chinois (qui avait construit les infrastructures), mais l’Inde a également intensifié ses infrastructures le long de sa frontière », a ajouté Pant.Toute expansion indienne ou fortification importante de son emprise sur la région pourrait menacer les objectifs géostratégiques de la Chine en Asie centrale, a déclaré Happymon Jacob, professeur agrégé au Center for International Politics, Organization and Disarmament à l’Université Jawaharlal Nehru de Delhi. »La Chine a investi plus de 60 milliards de dollars (dans le couloir économique) avec le Pakistan », a-t-il dit, ajoutant qu’il s’agit d’un « élément crucial » du plan de commerce et de développement du président Xi Jinping, Belt and Road.L’an dernier, l’Inde a terminé une nouvelle route toutes saisons qui passe très près de la ligne de contrôle réel (LAC). 

Le but de cette route est de soutenir les troupes le long de la frontière, leur permettant d’être réapprovisionnées par la route depuis Daulat Beg Oldi, le plus haut aérodrome du monde. Cela serait d’une grande aide si l’Inde renforçait encore sa position ou construisait des installations militaires à la frontière. »Certains signes suggèrent que les avancées récentes de la Chine sont une réponse à la nouvelle route, qu’ils perçoivent comme un changement du statu quo au sein de la région LAC », a déclaré Aidan Milliff, expert en violence politique et en Asie du Sud au Massachusetts Institute of Technology. »Le statu quo est en fait tolérable pour les deux pays – ou du moins, leur dégoût pour le statu quo n’est pas tellement qu’ils en paieront le coût », a-t-il ajouté. « Il n’est toujours pas clair pour moi, en tant que principe général, si ces différends commencent comme des provocations soigneusement calculées ou comme des faux pas et des malentendus. »

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Pas de place pour les conflits

Compte tenu de toutes les inquiétudes suscitées par d’éventuels mouvements de troupes des deux côtés, tout conflit dans la région serait exceptionnellement difficile.Le lieu de la dernière confrontation, la vallée de Galwan, est un plateau relativement bas, où les troupes peuvent se déplacer plus facilement. C’est également le lieu du conflit qui a déclenché la guerre de 1962.Les conditions hivernales – très froides avec de fortes chutes de neige – peuvent cependant rendre une grande partie de la zone inaccessible, ce qui signifie que la fenêtre de manœuvre est très mince. 

Même en été, lorsque les conditions sont meilleures, l’altitude, les conditions météorologiques et les températures rendent tout plus difficile, de simples manœuvres et ravitaillements, sans parler d’un conflit militaire à part entière. »Opérer au-dessus de 4 000 mètres, comme le savent bien l’armée indienne et l’APL, change presque tous les aspects de la guerre », a écrit Milliff, l’expert du MIT, dans War on the Rocks au début du mois. « Les soldats mettent des jours à s’acclimater à une altitude supérieure à 2 400 mètres (légèrement plus élevée que Santa Fe, Nouveau-Mexique), de sorte que la vitesse à laquelle les renforts arrivent peut être plus lente que la vitesse de leur moyen de transport. »Les risques de monter trop rapidement peuvent être potentiellement graves, même pour les jeunes soldats en bonne santé, y compris les œdèmes pulmonaires et cérébraux. « Pendant la guerre frontalière sino-indienne de 1962, certaines unités indiennes ont sauté l’acclimatation et se sont rendues directement à des altitudes extrêmes au Cachemire et au Sikkim », écrit Milliff. 

«Près de 15% des soldats des unités pressées ont développé un œdème pulmonaire à haute altitude, une des principales causes de décès liés à l’altitude, qui peut évoluer des premiers symptômes jusqu’à la mort en aussi peu que 12 heures pour des individus même en bonne santé.Tout souffre à cette altitude. Les moteurs diesel peinent à fonctionner, les hélicoptères doivent réduire leurs charges et la quantité de fournitures nécessaires pour maintenir les troupes en bonne santé est bien plus élevée. Même le tir peut être plus difficile, l’artillerie et les armes à feu nécessitant des viseurs spéciaux pour faire face à l’air plus mince. »Même si l’altitude n’était pas un facteur, le terrain le long de la frontière indo-chinoise compliquerait encore les opérations militaires », a déclaré Milliff. »Le plateau himalayen n’est pas plat comme le front central en Europe, ni nécessairement pilotable par char comme les déserts en Irak ou le long de la frontière entre l’ouest de l’Inde et le sud du Pakistan. »Alors que les deux armées soignent leurs blessures et reprennent les protocoles de désescalade, l’attention va maintenant se tourner vers les dirigeants de Delhi et de Pékin et savoir s’ils peuvent éviter que le naissain actuel échappe à tout contrôle et devienne un conflit difficile et coûteux.

Dossier CNN

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